LA GALAXIA DE ANDRÓMEDA, SERÍA MÁS GRANDE, PUES LA RODEA UN IMPORTANTE HALO DE GAS

AndrómedaLa Galaxia espiral Andrómeda, una de las vecinas más cercanas a la Vía Láctea está rodeada por un halo de gas mucho más grande de lo que los astrónomos pensaban anteriormente. Nuevas observaciones del telescopio espacial Hubble así lo revelan. La astrofotografía de Andrómeda, fue tomada por el profesional Lorenzo Comolli.-
Las nuevas observaciones muestran que el halo de Andrómeda – la galaxia más cercana a la Vía Láctea – es cerca de seis veces más grande y 1.000 veces más masivo de lo que se había medido antes. Es de tal tamaño, que si el halo fuera visible desde la Tierra, se vería mucho más grande que la luna llena.-
“Halos son las atmósferas gaseosas de las galaxias”, dijo el investigador principal, Nicholas Lehner, un físico de la Universidad de Notre Dame, en Indiana, en un comunicado de la NASA. “Las propiedades de estos halos gaseosos controlan la velocidad a la que se forman las estrellas en las galaxias, de acuerdo con los modelos de formación de galaxias”.
Los científicos descubrieron el halo oscuro mirando objetos brillantes que están detrás del gas, al ver los cambios de luz. En concreto, se utilizan cuásares, galaxias o los alrededores del horizonte de sucesos de los agujeros negros galácticos, que suelen ser muy brillantes a pesar de estar muy lejos.-
Así, la luz procedente de un cuásar, es absorbida por parte del gas contenido en el halo y hace que el cuásar parezca más oscuro. Esto es más evidente cuando se lo observa a la luz ultravioleta. La medición de la caída en el brillo permite que los astrónomos puedan determinar la cantidad de gas frente al cuásar.-
Debido a que la luz ultravioleta es absorbida por el gas atmosférico de la Tierra, el telescopio espacial Hubble se encuentra en una posición ideal para ver los cambios en el brillo, ya que orbita por encima del planeta con su atmósfera.-
Un programa anterior llevado a cabo por el Hubble, llamado Hubble Cosmic Origins Spectrograph (COS), observó 44 galaxias lejanas y captó sus halos, sin embargo, Andrómeda es la primera galaxia cercana, donde se ha observado su halo.-
Los autores de la nueva investigación dicen que simulaciones a gran escala de las galaxias sugieren que el halo es de la misma edad que el resto de Andrómeda, que se encuentra a 2,5 millones de años-luz de la Tierra. Además, el halo está lleno de elementos que son más pesados que el hidrógeno y el helio. Esto indica que al menos una parte del gas proviene de supernovas, explosiones de estrellas viejas que fusionan hidrógeno y helio en elementos más pesados a lo largo de sus vidas.-
En cuanto a nuestra propia galaxia – la Vía Láctea – es posible que también albergue un halo, pero el mismo es invisible desde la Tierra. “Es un caso de no ser capaces de ver el bosque por los árboles”, dijo el comunicado de la NASA. Si nuestra galaxia tiene un halo, es posible que se esté empezando a fusionar con el de Andrómeda. Se espera que nuestras dos galaxias se fundan en una sola a partir de unos 4 millones de años.-

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